美神秘航天飛機X-37B 在軌道上飛行兩年多后返回地球

圖1:美國空軍秘密航天飛機X-37B在軌道上飛行了兩年多后于10月27日返回地球,創下了其駐留軌道時間最長紀錄

網易科技訊 10月28日消息,據外媒報道,在搭乘美國太空探索技術公司SpaceX的獵鷹9號火箭升空25個多月后,美國空軍秘密航天飛機X-37B于10月27日返回地球,打破了其自己創造的軌道停留時間最長紀錄。不過,這架航天飛機在軌道上究竟在做什么,外界仍不得而知。

2017年9月7日,SpaceX的獵鷹9號火箭在其執行第五次任務OTV-5時發射了X-37B。就在幾個月前,SpaceX為美國國家偵查局(NRO)發射了類似的秘密任務NROL-76和Zuma。當時,SpaceX的OTV-5發射不得不與時間賽跑,以免受到颶風“伊爾瑪”(Irma)的影響。

圖2:獵鷹9火箭助推器在發射X-37B航天飛機后返回1號著陸區。大約9個月后,助推器被重新使用

在太空停留期間,美國空軍X-37B悄悄地駐留在近地軌道(LEO)上,執行某些神秘任務。在軌道上度過的779天中,這架航天飛機多次變更了軌道,最后重新進入地球大氣層,降落在肯尼迪航天中心的航天飛機著陸設施跑道上。

在OTV-5之前的OTV-4任務中,同樣的X-37B航天器曾在軌道上駐留了717天。OTV-5在8月26日超過了打破了這個紀錄,而且在軌道上多呆了兩個月。在很大程度上,美國空軍將X-37B描繪成測試可重復使用航天器硬件的平臺,但這種解釋從來就沒有多少意義。再加上其每次任務在軌道上停駐的平均時間都超過570天,更令人感到好奇。

美國空軍在27日當天發表聲明稱:“X-37B是美國空軍首屈一指的可重復使用、無人駕駛航天器,為技術改進提供了所需的性能和靈活性,使科學家和工程師能夠在長時間的太空環境中進行測試和實驗。”

但在現實中,人們很大程度上認為X-37B是一種靈活的間諜衛星,配備有效載荷艙,里面有足夠的空間用于搭載信號情報或成像硬件,可長期駐留軌道的能力使其可以與衛星相媲美。OTV-5任務數據顯示,X-37B在太空度過的25個月中,大部分時間都會定期飛越俄羅斯上空。

圖3:X-37B在軌道上停駐的藝術渲染圖

除了“實驗”和存放在其有效載荷艙內與間諜相關的設備外,這艘航天器還攜帶著小型太陽能電池板和散熱器,并配備了機動系統,使其能夠改變軌道。

出人意料的是,美國空軍的新聞稿暗示,X-37B也提供“小衛星搭乘”,這很不尋常,因為如果這些衛星實際上是利用航天器部署的,美國卻從未在聯合國注冊,這可能違反了國際航天條約。

繼10月27日成功返回后,波音和美國空軍團隊將開始翻新X-37B的過程,并盡快為其第六次軌道任務做準備。被稱為OTV-6的航天器計劃搭乘ULA的Atlas V火箭進入軌道,該火箭計劃最早于2020年第二季度發射。(小小)

马报白小姐第99期